Software strikes a chord for disabled students

A program developed at Rensselaer Polytechnic Institute (RPI) allows students with severe physical disabilities to create music just by moving their heads. A digital video camera tracks the students’ movements on a computer screen and translates them into piano scales or drum beats. The program’s developers hope it will open a whole new world of creativity for physically challenged individuals.

Using subtle motions of her head and this newly developed computer program, 16-year-old Annemarie grinned with the realization that she was making music. The teenager, a student at the Rehab School in Poughkeepsie, N.Y., was demonstrating the program for a newspaper reporter recently. Severely physically disabled, Annemarie can’t walk or speak and has little control over the movements of her head and arms.

Annemarie is one of three students at the facility who are being given a rare opportunity to create something of their own, using new computer technology and music therapy.

Music therapy, widely considered a valuable tool for emotional and physical therapy, has not always been accessible for everyone. With the “Adaptive Use Musical Instruments for the Physically Challenged” project at the Rehab School, however, its founders are hoping to bring musical instruments to those whose disabilities prevent them from playing regular instruments. They’re hoping the project not only will give students a chance for creative expression but also will provide a wealth of other valuable experiences.

Musician and RPI professor Pauline Oliveros and drummer Leaf Miller had for years discussed the idea of bringing music to those too severely disabled to play any standard instruments.

Miller, an occupational therapist at the Rehab School, a facility for the physically disabled, had long looked for a way to bring her love of music to the kids she worked with. She’d started a drumming class with the kids about a year-and-a-half ago, but she wanted to find a way for those unable to beat a drum, such as those with cerebral palsy, to join in the experience.

“Playing music isn’t something that’s typically accessible for severely disabled children,” said Miller. “Opening up this opportunity for them is amazing. This really is helping them to gain a certain amount of control over their bodies, which is just great.”

Oliveros is also the founder of Kingston, N.Y.-based musicians organization, the Deep Listening Institute. Through her connections, she was able to secure a $20,000 grant in February for her proposed project. One of her students, Zane Van Dusen, began working in December to develop a computer program that could help the students “play” music using the little range of movement they have.

Van Dusen, who was a double major in computer science and electronic media arts and communication, came up with the idea of using a digital video camera to display the child’s image on the computer screen. A cursor is “placed” on a portion of the student’s head, such as the tip of the nose, and then follows the student’s movements. As it does, it produces music notes—either in piano mode or percussive mode. Moving the head completely in one direction produces a scale in piano mode, while percussive mode creates a serious of quick drum beats or a drum roll.

The system was first tested with the students in May, and remote robotic instruments are now being tested as well. RPI faculty members and former students have been working to construct and program the devices and implement controllers.

Oliveros asked Miller to pick three of the most physically limited students to try out their research. Annemarie, 11-year-old Billy, and Geoffrey, also 11, use wheelchairs, are unable to speak, and have little or no control over the movement of their arms or hands.

Geoffrey, who has been working with the staff at Rehab since he was a little over 2 years old, is also visually impaired. For his mother, Tarez Eisen, seeing her son learning how to “play” an instrument was something she’d never expected.

“The first time I saw him do this, it just blew me away,” said Eisen. “Anything independent that you can do, especially music, is just wonderful.”

Several companies in the U.S., England, and Canada already sell adaptive musical aids, such as special instrument holders and modified drum sticks. But for some of the most severely disabled students, most of these aids still required more controlled movement than they could manage. Like the Deep Listening Institute, some other organizations, including London-based Drake Music Project and Bronx-based Institute for Music and Neurological Function, are also working with new software programs to enable physically challenged students to play music.

At the Institute for Music and Neurological Function, a lot of work is being done with Musical Interface Digital Instrument equipment. MIDI, a processing system, is incorporated into electronic instruments for use with computer programs, according to Executive Director Connie Tomaino.

Unlike with some music therapy, the goal at the Rehab School is eventually to begin “composing,” providing a rare mode of expression for these students, said Oliveros, who said she believes teaching the creative process is the most important aspect of the project.

In music therapy, the goals are usually nonmusical, said Al Bumanis, a spokesman for the American Music Therapy Association.

“The client or patient doesn’t have to be a musician to participate. The goal is not usually a performance, it’s increasing communication skills, understanding, relearning lost skills. Usually the goals are specific to the client’s individual treatment plan,” he said, adding that sometimes a performance is a byproduct and you discover that a patient does take musicianship to a different level.

“From my point of view, making something empowers. That can be very healing, and exciting,” said Oliveros. “In [a lot of] music therapy, there’s no empowerment for patients.”

Eisen agreed: “We have a tendency to focus on the physical therapy, but we sort of forget about the creative stuff,” she said.

Links:

Rensselaer Polytechnic Institute

“Adaptive Use Musical Instruments for the Physically Challenged” project

Video demonstration of the adaptive-use music project

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Knowledge Adventure joins WeAreTeachers as an affiliate partner

Torrance, CA – November 26, 2007 Knowledge Adventure, a leader in educational software for the home and the classroom, has become an affiliate partner of WeAreTeachers, a new online teaching, learning and business network, to boost marketing opportunities for its instructional products.

WeAreTeachers provides a Knowledge Marketplace where teachers can use personal profiles that they create to price and sell their own content such as lesson plans or video-based instruction. These network members can also make qualified recommendations of vendor-offered products and services found in the WeAreTeachers Knowledge Marketplace online catalog. Educator members make a profit when recommended items are purchased by another member through the recommender’s WeAreTeacher personal marketplace. Additionally, all members have access to Web 2.0 technologies including blogs, forums and video communications, which can be used to share ideas and opinions.

"We have always valued teacher feedback and interaction," said Dan Cavalli, vice president school division for Knowledge Adventure. "It’s been our tradition to rely on teachers to be beta testers and product evangelists, as well as to share their uses of our programs with the rest of our customer base. Joining the WeAreTeachers community allows us to enhance and extend our outreach efforts through social networking for educators."

"Knowledge Adventure has been a leader in the development of educational products that have taken technology-driven approaches to helping students learn," said Sandy Fivecoat, CEO of WeAreTeachers. "Since our goal is to make the network the source for recommended top-quality teacher-developed and commercial learning resources, Knowledge Adventure’s research-based, standards-aligned products are an excellent fit. We are extremely pleased to partner with this company."

Scheduled for a launch in the fall of 2007, WeAreTeachers will provide educators with tiered-level access to its knowledge marketplace, offering the choice of free or subscription-based participation.

About Knowledge Adventure

For more than 20 years, children’s software pioneer Knowledge Adventure has set the standard in creating the finest educational products for use in the home and the classroom. The company is internationally renowned for its award-winning software brands including JumpStart, Math Blaster, and Reading Blaster. Tested and trusted by teachers and parents alike, Knowledge Adventure software has helped millions of children build and strengthen essential learning skills. A subsidiary of Knowledge Holdings, Inc., the company is based in Los Angeles. For more information please visit www.knowledgeadventureschool.com.

About WeAreTeachers

WeAreTeachers is the first ‘knowledge marketplace’ designed to empower teachers of all types by enabling tangible rewards to all who deliver skill and knowledge to others. The WeAreTeachers community will help teachers gain financial benefit through the publishing and selling of their own content, by promoting and delivering their time or tutoring services, and through recommending commercially available products to others.. For more information, visit www.weareteachers.com.

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Blackboard Backpack with SCORM support now available

Orem, UT – November 26, 2007Agilix Labs, Inc., a worldwide leader in e-learning solutions, today released Blackboard Backpack version 3.1 to its partner Blackboard Inc. This enhanced version of the Agilix and Blackboard-developed distributed learning application synchronizes with the Blackboard Academic Suite and provides support for the 2004 Sharable Content Object Reference Model (SCORM) version. SCORM represents a collection of standards adapted from multiple sources for the interoperability, accessibility and reusability of digital learning materials. In addition, Blackboard Backpack 3.1 enables educational institutions, military organizations and students to access and interact with SCORM content offline.

"In an increasingly-connected world, it’s important not to lose sight of learners and institutions that can’t remain online 100 percent of the time," said Curt Allen, president and CEO of Agilix. "Both the Blackboard Backpack and GoCourse solutions support mobilized learners who often require access in remote locations, harsh conditions or with limited connectivity options. We’re committed to delivering content to all of our customers – from learners in the military to high school students around the world – in an accessible format when and where they need it."

Although Blackboard Academic Suite has supported SCORM content in the past, Blackboard Backpack version 3.1 is one of the first distributed learning solutions to incorporate a SCORM player that enables offline access. The solution is ideal for institutions with reduced bandwidth and limited network connectivity that need content access in remote locations, such as military personnel when on field operations. Additional Blackboard Backpack version 3.1 benefits include:

– Viewing SCORM content downloaded from a Blackboard Academic Suite server when disconnected from the server

– Automatically uploading grades from the SCORM content to the Blackboard server gradebook

– Reducing network bandwidth requirements, network contention, and network latency over existing networks

"We have anxiously awaited this product for some time," said Michael Miller, CIO for the National Defense University. "The new version of Blackboard Backpack will allow our military students to continue their education process even when they are traveling, mobile or in field operations. This will be a great productivity tool to enable continued learning no matter where they are deployed."

Availability

Blackboard Backpack 3.1 is marketed and sold directly by Blackboard Inc. The application runs on all Windows XP (with SP2) and Windows Vista computers, and is available for 30-day trial download immediately at http://backpack.blackboard.com. To take advantage of the SCORM support, users will need to install the latest Blackboard Learning System update that supports Blackboard 3.1. Individual students or educational institutions can purchase the product by contacting Blackboard at http://www.blackboard.com.

About Agilix

Agilix Labs, Inc. is driving the next generation of e-learning with innovative software solutions. Its flagship GoCourse learning platform is designed to radically transform instructional management and the learning experience. Based on the principle that traditional learning models do not effectively address the requirements and interests of today’s students globally, Agilix products enable delivery of rich interactive learning content through online and offline access. Agilix also leverages the power of social networking for learning with its user-geneRated, collaborative learning environment, BrainHoney. Through partnerships with some of the industry’s most progressive technology leaders, including Microsoft, Intel, Blackboard, Epic Learning and FranklinCovey, Agilix delivers its software applications to users in more than 110 countries worldwide. Founded in 2001, Agilix is based in Orem, Utah. For more information about Agilix, please visit www.agilix.com.

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SANAKO launches updated Interactive Learning Software and new add-on modules

Turko, FinlandNovember 22, 2007 Updated SANAKO Study 500/1200 learning software solutions can now be used with an affordable, flexible licensing system that ensures that schools have exactly the resources they need for IT-based teaching. This flexible licensing system helps schools make the most of their IT infrastructure while avoiding expensive over-licensing.

The new Study software also offers easier and more efficient IT-based teaching, while the latest add-on Modules help teachers ensure that students are on top of their subject matter, and allow students to learn more effectively by continuing their drills outside of the classroom.

Flexible New Licensing System

SANAKO’s dynamic licensing method makes use of a flexible pool of common licenses, in which licenses are no longer tied to a certain tutor application. This allows a license user to reserve the learning application from the license pool only for the time application is being used. Once the user is finished with the application, the license will be returned to license pool to be for use by someone else.

This ingenious system allows Study licenses to be used more flexibly throughout the school – Sanako’s interactive learning software can then be used in any IT suite within the school, and no longer has to be reserved to specific locations. Schools can then make maximum use of all IT classrooms for interactive, cross-curricular teaching, thus maximizing their return on investment in progressive teaching methods. The system also allows schools to easily expand licenses as their needs grow.

New SANAKO Study Modules Add Punch to Learning Routines

SANAKO introduces the SANAKO Study Lite Recorder Module and SANAKO Study Poll Query, with the latter available for use with SANAKO Study 500 and 1200. The Study Lite Recorder Module is a stand-alone application that can also be used independently by students.

Study Lite Recorder Module is a two-track student recorder with specialized language learning features that supports independent student learning both on- and off-campus. The module provides learning continuity by supporting learning at home, and offers students more learning flexibility when installed across the school in open-access learning areas.

Study Poll Query Module allows teachers to run on-the-spot queries to determine student engagement. Students may also use the feedback feature to let teachers know if they are following the lesson or if they are having difficulty. This unique module provides teachers with a quick snapshot of student understanding of a given subject, allowing them to immediately correct mistakes and misconceptions. It helps support effective instruction and ultimately improves learning outcomes.

More information at www.sanako.com

SANAKO Corporation
SANAKO, formerly Tandberg Educational, is a learning technology company developing language teaching solutions, teaching and classroom management software, virtual learning and professional development solutions, as well as supplying customer services. We are the world leader in live language learning technology.

Today’s solutions include modern software, wireless and mobile systems that act as a catalyst for improving teaching outcomes by motivating learning.

Our sales network reaches customers all over the world and we’ve provided Tandberg Educational Quality to satisfied users in over 100 countries. We serve our customers through a network of resellers in 70 countries. Based in Finland, the company has sales offices in China, France, UAE, UK and US. SANAKO is a Microsoft® Certified Partner and Blackboard Building Blocks community member.

Blackboard, the Bb logo, Building Blocks, the Building Blocks logo, Blackboard Developers Network, and the Blackboard Learning System are trademarks/registered trademarks of Blackboard Inc. in the United States and/or other countries. Usage by permission.

Microsoft is either a registered trademark or trademark of Microsoft Corporation in the United States and/or other countries.

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Xantech goes green with new energy efficient power supplies

Sylmar, CA – November 19, 2007Xantech Corporation, a leading producer of innovative, reliable and problem-solving IR distribution products, announced today that the ERGPS: Energy Efficient Regulated Power Supplies, will now be packaged with all of the company’s IR Kits.

"The ERGPS energy efficient power supplies are every bit as reliable and robust as our power supplies have always been, but in addition will reduce electricity costs, and with so many Xantech installations being done, the environment will benefit from the lower energy consumption," said Thu Le, brand manager at Xantech.

The ERGPS energy efficient regulated 12V DC power supplies will be packaged with all of the company’s IR Kits. Two models will be available for other IR based installations. The 781ERGPS will replace the legendary 781RG power supply that has been used in countless IR distribution installations while the 782ERGPS will replace the 782-00.

In addition, the ERGPS has two new features. The power supply is now packaged in a smaller form factor. This allows easier installation onto crowded power strips. The second new feature is a secure-fit plug that interfaces with all Xantech IR connecting blocks. A small indentation on the secure-fit plugs allows a tight and secure connection every time. This will reduce accidental disconnection which can result in installation headaches and service calls.

The ERGPS series is one in a series of Xantech’s many company-wide, environmentally conscious initiatives.

About Xantech Corporation

Established in 1969, Xantech Corporation (www.xantech.com) designs and manufactures an extensive range of state of the art A/V Distribution and Control Systems, and Component Products, many of which have become the de facto industry standards. Since 1969, over two million of these systems have been installed worldwide.

The Xantech product line includes LCD Touchpanel Controllers, Multi-Zone, Multi-Source Audio/Video Systems, Multi-Zone, Multi-Source Pre-amplifiers, Multi-Channel Audio Amplifiers, Infrared Receivers, Remote Control Switchers, Interface Modules, IR Connecting Blocks, IR Emitters, Volume Controls and IR Accessories. Products are sold to Professional Installers and Distributors directly from Xantech.

Xantech’s products are marketed in North and South America, Australia, New Zealand, Asia and Europe. Xantech is a subsidiary of Nortek, Inc. (www.nortek-inc.com), a multinational manufacture and distributor of building products for residential and commercial markets. Nortek, established in 1967, is headquartered in Providence, Rhode Island.

For additional information about Xantech and its innovative products, please visit www.xantech.com.

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EDRoom offers online meeting rooms that enable deep dialogue between solutions providers and school decision-makers

New York, NYNovember 26, 2007 Education-market specialists Focus Marketing, Inc., and Interactive Educational Systems Design (IESD), Inc., introduce a new joint venture, EDRoom. It’s a web-enabled meeting center where providers of educational products and services can meet with a group of decision-makers who match their criteria to discuss important issues and get valuable input and feedback.

Unveiled today at the Software and Information Industry Association (SIIA) Ed Tech Business Forum, EDRoom features easy-to-use interactive technology and fills communications gaps that arise with focus groups, conference exhibits and face-to-face events. Suppliers get the insight they need and interact with the specific people they need to talk to without scheduling headaches and travel expenses.

“This is different from any other research offering we’ve seen or used, online or traditional. In addition to the convenience factors, test-drives with clients and educators have validated the potential for EDRoom online discussions to bring deeper levels of understanding between suppliers and the audiences they serve,” said Ellen Bialo, President of IESD.

The way the format works is that suppliers lease an EDRoom online conference room. There, they can interact 24/7 across several days with carefully selected groups of decision makers or influencers (e.g., administrators, teachers, government officials, policy makers) for a deep discussion and open exchange of ideas on any topic. Each participant has the time to consider the comments and responses of other participants, without interruption, and to contribute fully at times and places of his or her convenience.

“EDRoom is a very useful service that could be of great value to school administrators and other educators. We have to stay on top of new developments that affect our schools and departments, and finding the time for meaningful interaction with suppliers and our peers is increasingly difficult. Trying to coordinate calendars for meetings and communicating effectively is always a challenge. EDRoom addressed many of these issues seamlessly and also proved easy to use,” said Dan Conley, Teacher Quality Specialist, Maine State Department of Education.

“EDRoom provides an organized level of engagement around a focused topic, leading to deeper levels of sharing than typical face-to-face focus group formats. It provided a unique opportunity for us to receive input from users across the country without being tied to a national conference or paying for people to travel to a common location,” said Steve Nordmark, Director of Product Development, Thinkronize, Inc.

Tom Agler, Product and Content Manager, Thinkronize, Inc., agreed, adding that “EDRoom brings a real Web 2.0 collaboration to the process. Participants are free to explore and interact at levels that cannot be achieved in other formats. The subsequent results have a depth and richness to them that wiki-models often produce.”

Each EDRoom package includes a facilitator, a skilled moderator with education-market experience, a detailed discussion guide, a transcript of the discussions, and an executive summary of key take-aways. Clients can opt for highly targeted recruitment services and a range of expert back-end analysis. EDRoom conference center rooms can be reserved for individual or multiple sessions.

About Focus Marketing, Inc.

Since 1995, Focus Marketing, Inc. www.sellingtoschools.com/focusmarketing, has helped senior managers, who are responsible for growing their businesses in the education markets, develop and implement strategic and tactical sales plans, channel development and marketing programs. Companies large and small rely on Focus Marketing to build more profitable businesses from selling educational products and services to schools. FMI sponsors SellingToSchools.com, the web-enabled professional learning community where sales and marketing professionals share best practices and critical resources that enable education-market business development.

About Interactive Educational Systems Design, Inc. (IESD)

IESD, www.iesdinc.com, is recognized in the educational technology and publishing communities as a leader in research, analysis, and instructional design consulting. IESD conducts research on educational issues, programs, and products (both technology and print-based)-and provides a variety of consulting services related to program and product development, evaluation, implementation, and marketing for education publishers, technology hardware manufacturers, government agencies, non-profit institutions and school districts.

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Cuestión de acceso a banda ancha tiene implicaciones para escuelas

¿Será que los Estados Unidos (EE UU) está estancado en el canal lento del Internet? Esta es una pregunta que los legisladores están empezando a preguntarse—y la respuesta puede tener implicaciones importantes para la educación: La mayoría de las escuelas tienen redes de alta velocidad y conexiones rápidas al Internet, pero su capacidad de “stream” (dar acceso sin descarga a través del Internet) de video o archivos grandes a las residencias de los estudiantes, por ejemplo, depende de la velocidad de las conexiones en esos lugares.

Abundan los ejemplos de países que tienen conexiones de banda ancha más rápidas y más baratas que en los EE UU, y que tienen un porcentaje más grande de sus poblaciones con conexión. Lo que está menos claro es la gravedad de la situación en los EE UU, y si el gobierno federal debería intervenir.

Para fomentar la expansión de conexiones de banda ancha, la administración del Presidente Bush ha adoptado una política de no intervención. Si la próxima administración ve eso como un fracaso, es posible que la política cambie.

Para tener una mejor idea de cuál es la situación en los EE UU, el 30 de octubre el Comité de Energía y Comercio de la Cámara de Representantes aprobó legislación para desarrollar un inventario anual de los servicios de conexión de banda ancha disponibles para hogares y negocios en todo el país.

La ley, que fue presentada por el Representante Ed Markey (D-Massachusetts), daría mejor información a los formadores de políticas para que éstos puedan focalizar fondos y subsidios a las áreas carentes de acceso a Internet de alta velocidad. Markey dijo que la promoción de acceso a Internet de banda ancha ayudaría a estimular la generación de empleo, así como mayor acceso a servicios de salud educación. También impulsaría la innovación.

El inventario no incluiría otros países, pero una mirada preliminar indica que los EE UU está rezagado frente a algunos de ellos. En Corea del Sur, por ejemplo, el apartamento típico tiene una conexión al Internet 15 veces más rápida que las conexiones en los EE UU. En Paris, un servicio “triple” de televisión, teléfono e Internet de banda ancha cuesta la mitad de lo que vale en los EE UU. La Organización para la Cooperación y Desarrollo Económico (OECD-Organization for Economic Cooperation and Development)—un club de 30 naciones—recopila los datos para la comparación internacional más frecuentemente citada. En el año 2006 la OECD puso a los EE UU en el 15º lugar con respecto al número de líneas de banda ancha por persona; el país estaba en el 4º lugar en el 2001.

Las estadísticas de la OECD han sido atacadas vigorosamente por algunos gabinetes estratégicos anti-reguladores por hacer que los EE UU luzcan extremadamente mal. Según estos críticos, la OECD no ha sido transparente con respecto a la recopilación de datos. Por ejemplo, los datos no incluyen las personas que tienen acceso al Internet en su trabajo o los estudiantes en las instituciones de educación superior que tienen Internet en sus dormitorios.

No obstante, las estadísticas de la OECD concuerdan con las provenientes de otras mediciones internacionales. Al final de junio, la firma de investigación inglesa Point-Topic LTD, clasificó a los EE UU en el 17º lugar en su comparación de tasas de adopción por tener sólo el 55 por ciento de hogares conectadas al Internet.

Críticos de la política estadounidense dicen que los EE UU se están quedando atrás por causa del bajo nivel de inversión de las grandes compañías de telecomunicaciones y por inadecuada regulación.

Varios de los países europeos más adelantados en esta área han forzado a las empresas telefónicas a arrendar sus líneas a proveedores de servicios de Internet (ISPs) a bajos precios. Los ISPs usan estas líneas para ofrecer banda ancha DSL (Digital Subscriber Lines), a velocidades que son, con frecuencia, mucho más rápidas que las disponibles en los EE UU.

La Comisión Federal de Comunicaciones de los EE UU (FCC) intentó hacer lo mismo hace unos años, pero desistió en ello cuando las empresas telefónicas tomaron acciones legales.

En el 2004, el Presidente Bush se propuso como meta expandir el acceso a Internet de banda ancha a nivel nacional para el 2007. Para estimular esto, se decidió por una combinación de ausencia de impuestos y poca regulación. Ahora los EE UU están muy cerca de alcanzar ese objetivo, gracias a la disponibilidad de acceso a Internet de banda ancha vía satélite en los 48 estados continentales de la nación.

Sin embargo, dar acceso a Internet vía satélite es caro y lento. Y aunque casi toda la población tiene acceso al Internet, esto no significa que todos estén conectados.

Parte del problema puede ser que la gente no perciba que tener acceso rápido a Internet es imprescindible a la vida moderna, haciendo necesario la presencia de mayoresincentivos para conectarse. Además, los EE UU tienen una mayor disparidad de ingresos que la presente en muchos de los países que tienen mejores índices de conexión a Internet de banda ancha, lo cual significa que la población más pobre del país tenga muchas veces otras prioridades más urgentes para usar su dinero.

Dan Correa, un analista investigador en el Information Technology and Innovation Foundation (Fundación de Tecnología e Innovación en la Información/Informática) piensa que los EE UU necesitan una política de Internet de banda ancha más “proactiva.” Correa compara la falta de intervención del gobierno en el sector con la situación de otros servicios mucho más regulados.

Al menos un miembro de la comisión actual de la FCC, Michael J. Copps, podría tener más influencia si un Demócrata fuera elegido para la presidencia en el 2009. Copps, un Demócrata que podría ser seleccionado para encabezar a la FCC en una nueva administración, ha dicho que es posible estimular la disponibilidad de Internet de banda ancha con incentivos tributarios y préstamos a proveedores de servicios ubicados en las zonas rurales.

Una cosa que el Congreso estadounidense ha hecho para incentivar la expansión de acceso a Internet de banda ancha a más hogares del país fue renovar el moratorio sobre los impuestos sobre acceso al Internet. El 30 de octubre, la Cámara de Representantes aprobó unánimemente una extensión de siete años al moratorio, y el Senado aprobó legislación similar la semana pasada. El Presidente Bush firmó las leyes el 31 de octubre.

Para los consumidores, la legislación mantiene el estatus quo: Con la excepción de las poblaciones de nueve estados que estaban exentos cuando la ley fue aprobada por primera vez en el 1998, los consumidores no pagarán impuestos para conectarse al Internet. Esta legislación solamente se aplica a los impuestos sobre la conexión, no a los impuestos sobre las ventas de productos en línea.

Aunque esta legislación ayudará a mantener bajos los costos de tener acceso a Internet para que más familias puedan tener conexión en casa, también va a privar a los gobiernos estadales y locales de rentas públicas que pudieran ser utilizadas para la educación.

Vínculos:

Organización para la Cooperación y Desarrollo Económico (Organization for Economic Co-operation and Development)

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Informe: Exámenes que incorporan tecnología avanzada pueden medir habilidades de alto nivel

Según un informe recientemente publicado por el gobierno federal de los Estados Unidos (EE UU), los exámenes computarizados pueden medir eficientemente las “habilidades del siglo 21” tales como la resolución de problemas y la síntesis de información.

Patrocinado por el National Center for Education Statistics (Centro Nacional de Estadísticas de Educación/Educativas), una división del Departamento de Educación de los EE UU, el estudio examinó dos escenarios computarizados diseñados para medir las habilidades científicas de los estudiantes en el National Assessment of Educational Progress (NAEP-Evaluación Nacional de Progreso en Educación), el cual está considerado como el boletín de calificaciones de la nación.

El estudió concluyó que los exámenes computarizados son prometedores con respecto a la medición de habilidades de alto nivel que normalmente no son medidas a través de los exámenes tradicionales—un resultado que indudablemente va a resonar con quienes quieren incorporar la instrucción de habilidades del siglo 21 al aula.

Sin embargo, uno de los autores del informe concedió que faltan por lo menos cinco años para que las escuelas de los EE UU adopten el uso de exámenes computarizados en una escala grande.

El informe, llamado “Problem Solving in Technology-Rich Environments: A Report from the NAEP Technology-Based Assessment Project (La Resolución de Problemas en Ambientes de Alta Tecnología: Un Informe del Proyecto de Evaluación Tecnológica del NAEP),” se basa en un estudio del desempeño de más de 2,000 estudiantes del octavo grado matriculados en escuelas públicas de los EE UU en dos exámenes computarizados que fueron administrados en el año 2003. Los exámenes utilizaron dos escenarios: un escenario de búsqueda y otro de simulación.

Los estudiantes de octavo grado fueron seleccionados bajo el supuesto de que tendrían destrezas básicas de computación, conocimiento básico de conceptos y métodos de investigación científicos, y capacidad de leer material didáctico científico de un nivel de sexto grado.

En el escenario de búsqueda los estudiantes tuvieron que localizar y sintetizar información científica sobre globos llenos de helio en un ambiente simulando el Internet. Este escenario fue diseñado para medir las habilidades de investigación científica y de computación. El escenario de simulación requirió a los estudiantes llevar a cabo experimentos de creciente complejidad sobre la relación entre flotabilidad, masa, y volumen, y fue diseñado para evaluar sus habilidades de exploración científica, síntesis, y computación.

Según Randy Bennett, uno de los autores del informe, y un Científico Distinguido en la División de Investigación y Desarrollo del Educational Testing Service, una compañía localizada en Princeton, Nueva Jersey, estos escenarios procuran medir algunas de las habilidades que son fundamentales para tener éxito en la educación superior y el trabajo.

“Para ser exitoso en una economía basada en la información, los individuos necesitan saber usar computadoras para hacer tareas cognitivas—entre otras cosas, buscar y sintetizar información en el Internet, utilizar simulaciones y herramientas de modelación para contestar preguntas, y crear comunicaciones significativas utilizando herramientas de edición de texto y para hacer presentaciones,” Bennett explicó.

Él añadió: “Los escenarios fueron interesantes, altamente interactivos y abiertos para poder medir las habilidades que los exámenes de opción múltiple no captan.”

Los estudiantes tomaron los exámenes en computadoras de las escuelas o en laptops que fueron llevadas a las escuelas, y los resultados indican que los escenarios computarizados “funcionaron bien como mecanismo de evaluación.” Significativamente, no hubo “diferencias de género” en los resultados de los exámenes, lo cual fue esperanzador, dado el esteriotipo común de que las mujeres son menos proficientes con la tecnología que los hombres.

Sin embargo, salieron algunas “diferencias sustanciales” entre grupos étnicos, socioeconómicos o con diferentes niveles de educación familiar. Estas diferencias podrían ser “muy preocupantes si existieran fuera del contexto de los dos escenarios de resolución de problemas utilizados en el estudio,” dijo Bennett.

Aún así, continuó él, el resultado más importante del estudio fue demostrar que sí es posible medir—y de una forma efectiva—las habilidades del siglo 21 con un examen computarizado.

Para Bennett y otros investigadores, los exámenes que incluyen elementos de resolución de problemas como estos deben ser incorporados al sistema de evaluación estadal ordenado por el gobierno federal a través de la ley Que Ningún Niño Se Quede Atrás (NCLB-No Child Left Behind).

No obstante, “faltan por lo menos entre cinco y 10 años para tener exámenes computarizados que tengan una gran proporción de esos elementos,” dijo Bennett. “Todavía no tenemos las herramientas que permitan desarrollarlos de una forma eficiente; tampoco tenemos todos los métodos psicométricos necesarios para el análisis del desempeño de los estudiantes; y las escuelas no tienen la infraestructura que permita el uso generalizado [de esos exámenes].”

Sin embargo, Bennett ofreció esperanza, notando que aunque el estudio fue realizado en el año 2003, el examen fue administrado con éxito a una población representativa de estudiantes de octavo grado, lo cual significa que en aquel momento algunas escuelas tenían la infraestructura necesaria para implementarlo—infraestructura que probablemente ha mejorado desde entonces.

“Por supuesto, algunos estados están avanzando más rápidamente que otros,” dijo Bennett. “Oregon y Virginia tienen grandes y establecidos programas de evaluación computarizado. No estamos tan lejos.”

Vínculo:

Informe en ingles: “Problem Solving in Technology-Rich Environments” (La Resolución de Problemas en Ambientes de Alta Tecnología: Un Informe del Proyecto de Evaluación Tecnológica del NAEP)

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Abundan las ofertas de laptops a bajo precio

La carreta por ser el proveedor de computadoras laptop de bajo precio a estudiantes en países en desarrollo se ha venido animando: Apenas unas horas después de oír la noticia de que Uruguay sería el primer país a comprar los laptops XO de la organización del ex-profesor de MIT, Nicholas Negroponte—One Laptop Per Child (OLPC-Un Laptop Por Cada Niño), Intel Corp. anunció que tiene contratos para vender su Classmate PCs a dos países africanos.

Ese duelo de anuncios demuestra lo competitivo que se ha vuelto el mercado global para las empresas de tecnología educativa.

El gobierno de Uruguay hizo el primer pedido oficial para el “laptop de $100” de OLPC, la cual cuesta de hecho casi $200. El país suramericano pidió 100,000 computadoras XO para los estudiantes de edades entre 6 y 12 años. Es posible que el país haga otro pedido de 300,000 máquinas para poder dar un laptop a cada niño uruguayo para el año 2009.

La venta dio apoyo a OLPC, la cual ha encontrado dificultades para conseguir suficientes pedidos.

“De alguna forma he subestimado la diferencia entre darse la mano con un jefe de Estado y recibir un cheque,” Negroponte, el fundador de OLPC, dijo recientemente en el New York Times. Sin embargo, él confirmó que el primer contrato “le alegró mucho.”

“Queremos elogiar al gobierno de Uruguay por ser el primero en tomar medidas concretas para proveer laptops a todos los niños y maestros y esperamos que todos los países sigan su ejemplo,” continuó Negroponte.

No queriendo quedarse atrás, Intel y Microsoft anunciaron que darán 150,000 Classmate PCs al gobierno de Libya, según reportó Reuters. Al igual que las computadoras XO, los Classmate PCs son laptops resistentes y duraderas que cuestan cerca de $200 y que están diseñadas para atender las necesidades de niños en países en vías de desarrollo.

Según la vocera de Intel, Agnes Kwan, el ministerio de educación de Libya pidió las máquinas en agosto y los envíos comenzaron en septiembre. “Hasta ahora ha ido bien. Hace apenas un mes que empezamos la distribución,” Kwan dijo a Reuters.

La prensa de Libya reportó la venta de los Classmate PCs en agosto, continuó ella, pero hasta ahora Intel y Microsoft no habían discutido el tema fuera de ese país.

Kwan también dijo que Intel había hecho un acuerdo con el gobierno de Nigeria para vender Classmate PCs, aunque ella no sabía cuántas máquinas iba a solicitar el país o si utilizarían el sistema operativo de Windows o de Linux. Las Classmate PCs pueden usar ambos sistemas, ventaja que no tienen las máquinas de OLPC.

Los laptops XO tienen un sistema de operación abierto que evita el uso de ventanas, fichas y otros formatos familiares a cambio de un formato diseñado para permitir a los niños ser más intuitivos.

Microsoft está buscando la forma de poder utilizar Windows con los XOs, pero no pareciera que vaya a ser posible en el futuro cercano, dijo Will Poole, cabeza del grupo para mercados emergentes de Microsoft. Eso se debe a la dificultad de modificar Windows para que pueda interactuar con los elementos no-estándares e innovadores del XO, como las tecnologías para la pantalla y para el ahorro de energía.

Los Classmate PCs constituyen apenas una parte del negocio de Intel en el campo de la educación en Nigeria. Associated Press (AP) reportó el 13 de octubre que Intel lanzó un “proyecto de inclusión digital” en el país que busca capacitar 150,000 maestros, proveer computadoras a las escuelas e implementar un programa piloto que permitirá a algunos hospitales ofrecer servicios de salud a niños en áreas remotas a través de un sistema electrónico.

El Presidente de Intel, Craig Barrett, dijo que la empresa está segura de que dirigir más fondos hacia proyectos de educación y de salud en África—el continente más pobre del mundo—dará muchos dividendos en el largo plazo. Con más de 140 millones de personas, Nigeria es el país con la mayor población de África.

“Nigeria tiene un enorme mercado emergente y, como tal, no puede ser ignorado,” dijo Barrett a AP, añadiendo que el próximo billón de usuarios del Internet vendrá de mercados emergentes.

“El Internet llega a sólo un 2 por ciento de la población en África, lo cual deja un vacío muy grande,” él continuó. “Esto no es sólo una oportunidad comercial, sino que plantea un desafió e indica la necesidad imperiosa para empresas como la nuestra de hacer inversiones significativas orientadas a aumentar el mercado.”

Al mismo tiempo que sus computadoras compiten para los mercados en países en desarrollo, parece que Intel y OLPC están colaborando. En agosto Intel anunció que formaría parte del consejo de OLPC y contribuiría dinero y experticia técnica al proyecto.

Intel también trabajó junto a la empresa taiwanesa Asustek para producir otro laptop educativo de bajo precio al inicio del año, el Asus Eee PC, el cual cuesta US$299.

Aunque estos proyectos para ofrecer computadoras de bajo precio están orientados hacia niños en países en desarrollo, también puede sentirse su impacto en los Estados Unidos (EE UU).

En septiembre, OLPC anunció que vendería sus computadoras XO por un tiempo limitado en los EE UU por US$400 cada una; las ganancias serán utilizadas para comprar laptops para estudiantes en países en desarrollo.

Escuelas estadounidenses probablemente sentirán también los efectos de estos proyectos a medida que los productores compitan para reducir el consumo de energía y bajar los costos para llegar a los mercados emergentes del mundo.

Vínculos:

One Laptop Per Child

Intel Education

Asus Eee PC

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