Free software turns one PC into two

As school leaders look for inexpensive ways to extend computing resources to every student, a Canadian company says it is giving away software that turns one computer workstation into two.

Userful, a privately held company based in Alberta, makes software that allows a user to connect an extra monitor, USB keyboard, and mouse to a standard computer box, making it possible for two users to work on the same PC at the same time.

Userful’s software giveaway now makes it possible for a user to get this software for free. The free two-user licenses, which originally started as a Christmas promotion, allow computer users with an extra video card (or a dual-head video card) to add an extra workstation. The company offers two free downloads: one that allows the user to turn his or her PC into two independent workstations without affecting any of the software on the hard disk, and one for users already running Linux.

"The free two-user giveaway doubles the utility and value of your existing computer with minimal cost," says Tim Griffin, Userful’s president. "In fact, if you already have an extra monitor and keyboard, it’s like getting a free computer."

Userful is giving away two-user licenses to its software to show how much untapped value lies hidden in today’s desktop PCs. Explains Griffin, "Maintaining an extra PC is a lot of work, and not everyone can afford a second home PC. … We had such a warm response to our holiday giveaway that we decided to continue giving away our software."

The move also has improved sales, said Sean Rousseau, marketing and public relations director for Userful.

"We started giving away this software hoping that people would see how well [it] works at home and recommend it to their workplace or school as a way to save the environment and save on IT costs," he said. "It seems to be working."

With the free giveaway, Rousseau said, customers can see how well the software works and then decide to purchase an upgrade to Userful’s Desktop Multiplier software, which allows for up to 10 attached monitors, mice, and keyboards to run from a single computer. Currently, Userful offers a special deal in which customers can purchase a four-user starter kit (with a quad-head video card, plus four USB keyboards and mice) for $199.

Key applications that can be run on the Multiplier software include the Firefox and Epiphany web browsers; OpenOffice word processing, spreadsheet, and presentation applications; Adobe Reader; Totem Movie Player; and Nautilus Open Folder File Manager.

According to Userful, hundreds of schools worldwide already are using the Desktop Multiplier software, and the company expects that number to jump to more than 4,000 after a number of upcoming deployments.

Rousseau says Userful is especially proud of a project to provide 105 schools in South Africa with 2,205 workstations using only 315 computers. The company hopes its project will help narrow the digital divide there and expand students’ technical skills.

Schools in the United States are using the solution, too. One school system that is saving on IT costs with Userful’s software is the 3,300-student Community Schools of Frankfort in Indiana, the company reports.

Frankfort schools already were deploying SUSE Linux Enterprise Desktop systems through Indiana’s Affordable Classroom Computers for Every Secondary Student (inACCESS) program, which aims to supply a desktop computer running Linux for every high school student. The Frankfort schools were able to extend each Linux machine to six students at a time with Userful’s Linux Multiplier software. Students can connect a USB headset or memory key to their keyboard to listen to audio files and save files locally.

The end result has been improved performance, better multimedia support, and cost savings of up to 80 percent on hardware, management, network infrastructure, and electricity, local officials say.

Userful isn’t the first company with a product that extends the processing power of a single PC to multiple users. California-based NComputing offers a similar multi-user solution (see eSchool News article on NComputing ).

Rousseau said his company requires only software to turn one computer into several, unlike NComputing, which uses proprietary thin-client hardware for its solution. He also said Userful uses video cards for rendering graphics, instead of the machine’s central processing unit–so "there is much less of a performance hit as we scale to multiple users," he claimed.

However, Stephen Dukker, chairman and CEO for NComputing–whose solution reportedly can support up to 30 users on a single PC–says while Userful’s software is an "excellent solution," NComputing is really the next generation.

"Userful is part of the earlier technology that dealt with multiple graphics cards and wasn’t an integrated hardware solution."

According to Dukker, there are really two main problems that distinguish Userful from NComputing:

  1. The availability of graphics hardware on one PC is limited, meaning that only a small number of graphics cards–and therefore users–can be on one PC. Also, graphic cards are power hungry and can waste a lot of the PC’s energy.
  2. Because the monitor needs to be connected to the graphics card, it needs a cable. The USB keyboard also needs a wire, and so does the mouse, et cetera. Multiple cables and wires make integration both expensive and complicated.

"While Userful is great, it’s about three to five years old in terms of its concept," says Dukker. "PC’s are really moving past this type of infrastructure."

Dukker touted NComputing’s new X-Series–that supports up to seven users and has a configuration which includes one or two PCI cards, each of which has three connectors-as well as their L-Series Ethernet connection.

Links:

Userful

NComputing

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Expertos recomiendan hacer planes para responder a los desastres antes de que ocurran

Los distritos escolares deben formular y probar planes de respuesta a emergencias antes de que un desastre ocurra. Este fue el enfoque de una transmisión por Internet presentada el 8 de enero por el Consortium for School Networking (Consorcio para la Interconexión Escolar).

“Se debe desarrollar un plan antes de que llegue el momento en que sea necesario seguirlo–hacerlo a las carreras no funciona,” dijo Sheryl Abshire, la coordinadora administrativa de tecnología para las Escuelas del Calcasieu Parish en Louisiana, las cuales fueron afectadas hace dos años por los huracanes Katrina y Rita. “Muchos de nosotros tenemos planes guardados, pero cuando uno hace preparativos para un desastre es necesario tener un plan actualizado conocido por todos.”

Las escuelas deben identificar las operaciones que son fundamentales para lograr su misión, ensayar escenarios para ver cómo responde el plan de emergencias, pensar con creatividad y prestar atención hasta en los detalles más pequeños porque estos pueden ser importantes durante una emergencia, dijo Abshire.

“En la mayoría de las situaciones los detalles son los que hacen toda la diferencia,” añadió ella.

Aunque muchas personas piensan que los servicios de correo electrónico son importantes para la misión de la escuela, Abshire dice que los servicios de plantilla también pertenecen a esa categoría.

“Debemos desarrollar un plan para los incidentes críticos,” dijo Hollis Stambaugh, el director del Center for Public Protection (Centro para la Protección del Público) de TriData en Arlington, Virginia. Según Stambaugh, un plan para incidentes críticos (CIP) debe identificar un centro de operaciones de emergencias desde el cual se pueda hacer coordinación de los recursos internos y externos durante un desastre. El CIP debe prepararse en conjunto con las agencias de primeros auxilios para que los educadores sepan exactamente cómo esas agencias responden en caso de una emergencia en la escuela.

“Así la gente se conoce y se crean relaciones, y esa confianza que se establece es de importancia fundamental durante una emergencia,” dijo ella.

Las escuelas también deberían hacer una evaluación de riesgos antes de empezar a escribir el CIP y esa evaluación debería abarcar ambos los desastres naturales y actos de violencia. Otro consejo: designar un grupo para evaluar la amenaza que representan los estudiantes, maestros y empleados que se comportan de una forma gravemente anormal a lo largo del tiempo.

“No estamos hablando de las personas que se visten de una forma diferente, ni de algo que pueda vulnerar los derechos civiles o la libertad de expresión de alguien; estamos hablando de un conjunto de ‘banderas rojas’ que podrían indicar serios problemas o que pudieran representar amenazas,” dijo Stambaugh.

Según ella, las escuelas deben establecer líneas de autoridad y procedimientos para hacer advertencias, alertas y evacuaciones, citando como ejemplo la tragedia en la universidad Virginia Tech en abril del 2007 [donde un estudiante asesinó a algunas personas antes de suicidarse].

“Debe haber una persona que tenga la autoridad de tomar decisiones,” dijo ella. “En Virginia Tech, por ejemplo, esas decisiones se tomaban en grupo, y [cuando finalmente] se reunió ese grupo [para tomarlas] ya era tarde para hacer las advertencias.”

Tomar decisiones sabias antes de que ocurra una crisis puede reducir el número de dificultades que las escuelas encuentran durante una verdadera emergencia.

“En Louisiana, tomamos varias decisiones estratégicas con respecto a las compras. No tuvimos problemas cuando no había mucha gasolina después de los huracanes, porque usamos un generador de gas natural para mantener en funcionamiento los sistemas esenciales,” dijo Abshire. “Y utilizamos servidores portátiles que se podría mover en caso de emergencia.”

Estandarizar equipos y servicios, así como mantener capacidades en reserva, puede ayudar a los distritos a reiniciar sus sistemas operativos rápidamente. Las escuelas también deberían procurar tener servidores capaces de procesar la mayor capacidad de información, lo cual suele requerirse durante una emergencia.

“Los servidores del Condado de San Diego estaban fallando, pero la comunidad pudo buscar información en la página Web del distrito escolar,” dijo Robert Gravina, jefe de tecnología para el Poway Unified School District (Distrito Escolar Unificado de Poway), el tercero más grande del Condado de San Diego. El año pasado Poway fue directamente afectado por los incendios forestales del Sur de California.

El tener datos “limpios,” o actualizados–incluyendo información sobre los números de contacto para los empleados–también es esencial.

“Cuando nos encontrábamos en el centro de los incendios y tuvimos que evacuar la sede del distrito escolar, la movimos a la oficina del ayuntamiento. La mudanza significó que necesitamos tener acceso a todas nuestras aplicaciones sin estar en nuestras oficinas. El poder acceder a la red a través del Internet fue crítico para nosotros,” dijo Gravina.

Establecer relaciones con el personal en las agencias de primeros auxilios ayudará a las escuelas a responder rápidamente durante una emergencia. También es importante formar asociaciones estratégicas con los vendedores.

“Las conexiones y las asociaciones que las escuelas desarrollan con el municipio y con los vendedores son importantísimas en una emergencia, cuando es preciso tener vías de comunicación y relaciones ya establecidas,” dijo Gravina. “Esto no se puede hacer en medio de un desastre–hay que hacer todo con anticipación.”

Vínculo:

Consortium for School Networking

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¿Una supercomputadora que cuesta menos de $4,000? No es juego

La supercomputación en la educación tiene un nuevo juego, gracias a algunas consolas de Sony PlayStation 3 (PS3) y a una mente creativa.

En el año 2005, cuando el profesor de física de la Universidad de Massachussets en Dartmouth, Guarav Khanna, oyó por primera vez que Sony iba a lanzar un aparato PlayStation con una plataforma abierta y un microprocesador de alta potencia, un “Cell Broadband Engine,” tuvo la idea de que la nueva consola para juegos de video podría servir para mucho más que jugar.

Ahora, sus sospechas están siendo confirmadas, a medida que hace investigaciones científicas de alto nivel con una supercomputadora que construyó el año pasado con su colega Glen Volkema. La supercomputadora está compuesta de un grupo de 8 consolas PS3 que utilizan el sistema operativo Linux.

Debido a las características únicas y la fácil accesibilidad del PS3, Khanna cree que la consola tiene mucho potencial para ser utilizado en otros ambientes que no sean solamente dedicados a hacer investigaciones–como, por ejemplo, en las aulas y en los laboratorios de computación de las escuelas.

Según los cálculos de Khanna, cada procesador celular del PS3–que él llama una supercomputadora en formato de chip–equivale a alrededor de 25 procesadores de una computadora tradicional. El PS3 tiene “más potencia” que otros procesadores, dice Khanna–“y mucho más potencial.”

La alta potencia de la supercomputadora PS3 que diseñó Khanna es perfecta para las investigaciones que requieren muchos cálculos, como las que él hace con estrellas pequeñas y hoyos negros. Pero el bajo costo es lo que llama más la atención.

Mientras una computadora de escritorio típico con un procesador decente puede costar alrededor de $1,000, una consola PS3 se vende por aproximadamente $400, aunque el costo de producción de la máquina es alrededor de $800. Como suele suceder con otras consolas para juegos de video, el costo del PS3 está subsidiado, explica Khanna, para que Sony pueda ganar dinero con la venta de los juegos.

“Estamos hablando de ahorrar un montón de dinero,” dice Khanna, en referencia al uso de varias consolas PS3 para crear una supercomputadora.

La supercomputadora que Khanna construyó de un conjunto de 8 PS3s tiene grandes implicaciones para la investigación, especialmente dado que en años recientes el tiempo que los investigadores tienen que esperar para usar una supercomputadora ha aumentado muchísimo.

Debido al uso intensivo de las pocas supercomputadoras que existen actualmente, los cálculos que deberían demorar sólo una hora pueden “tomar dos días sólo para empezar,” explica Khanna, “porque hay una fila larga de cálculos.” Pero si las instituciones pueden construir sus propias máquinas, dentro de poco será posible acabar con ese problema.

El potencial del PS3 en el campo de la educación se va más allá de la investigación, dice Khanna. Como el aparato también sirve de computadora de escritorio con un sistema operativo Linux, sería posible equipar un laboratorio de computación de una escuela con PS3s para que los estudiantes hagan su tarea–incluyendo escribir ensayos y navegar en el Internet.

Equipar un laboratorio de computación de una escuela con PS3s probablemente requeriría un cambio de actitud sobre el uso de consolas para juegos de video en la educación, dice Khanna, lo cual “podría ser bastante difícil de lograr.” Pero, con el tiempo, dice él, los educadores y el personal que trabajan con IT en escuelas podrían llamar la atención al público sobre los beneficios educacionales del aparato.

Aparte de eso, hay pocas cuestiones técnicas que considerar. Con la excepción del teclado, el ratón y el monitor, dice Khanna, el PS3 viene con todos los elementos de computación que son necesarias.

“El PS3 lo hace muy bien,” concluye Khanna.

Vínculos:

PlayStation3

Guarav Khanna, Ph.D.

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Intel abandona el programa de One Laptop Per Child (OLPC)

Era como una de aquellas relaciones condenadas que nadie cree que va a durar, y el 3 de enero finalmente terminó: Citando desacuerdos con la organización, Intel Corp. dijo que va a abandonar la iniciativa de One Laptop Per Child (Un Laptop Por Cada Niño). La decisión le asestó un golpe al ambicioso proyecto, el cual procura dar laptops de bajo precio a millones de niños en países en desarrollo.

El desenlace acabó la rencilla que había empezado antes de que el fabricante de chips ubicado en Santa Clara, California, entrara en julio a la junta directiva del OLPC, con el propósito de contribuir fondos y experticia técnica. Además, la decisión llegó apenas unos días antes del Consumer Electronics Show (Feria de Productos Electrónicos para los Consumidores) en Las Vegas, donde iba a hacer su debut un prototipo de laptop diseñado por OLPC que tenía un chip de Intel.

Intel decidió abandonar el proyecto sin fines de lucro y salir de su junta directiva porque las dos organizaciones habían llegado a un “impasse filosófico,” dijo el vocero de Intel Chuck Mulloy. Mientras tanto, Intel continuará con el mercadeo de su propio laptop de bajo precio, el Classmate, el cual está a la venta en algunos de los mismos mercados perseguidos por OLPC.

Ambas organizaciones comparten el objetivo de dotar a los niños del mundo de acceso a tecnología de bajo precio, “pero OLPC había pedido que Intel dejara de apoyar las plataformas que no fueran del OLPC, incluyendo el Classmate PC, y que enfocara exclusivamente en la plataforma del OLPC,” dijo Mulloy. “Al final del día, decidimos que no pudimos acomodar ese pedido.”

OLPC fue fundado en el 2005 por Nicholas Negroponte, el ex-director del MIT Media Lab (Laboratorio de Media del Instituto de Tecnología de Massachussets). El concepto original fue ofrecer “un laptop de $100,” pero la XO, la computadora verde y blanca que usa poca energía, ahora cuesta $188. Las computadoras usan una versión especial del sistema de operación abierto de Linux y tienen un chip fabricado por el rival de Intel, Advanced Micro Devices Inc. (AMD).

Un día después de oír que Intel iba a abandonar su proyecto por razones de diferencias “filosóficas,” Negroponte arremetió contra Intel, diciendo el 4 de enero que la empresa había intentado debilitar los esfuerzos de OLPC por vender computadoras de bajo precio para niños en países en desarrollo, incluso después de haber entrado a la junta directiva de la organización. Según Negroponte, los representantes comerciales de Intel estaban menospreciando a OLPC y a la computadora XO al mismo tiempo que intentaban vender el Classmate PC de Intel, cuyo costo es menos de $300.

Negroponte dijo que Intel incluso intentó anular un acuerdo que OLPC ya había firmado en Perú, hablando con algunos ministros del gobierno sobre los defectos del XO y diciendo, “nosotros sabemos porque somos parte de la junta directiva.” Semejantes comentarios hostiles estaban prohibidos, afirmó Negroponte, en el ‘tratado de paz’ que se hizo en julio para que Intel diera su apoyo al OLPC.

“Quiero decir que lo intentamos, pero nunca llegamos a ser socios,” dijo Negroponte. “Ellos no cumplieron con ninguno de los compromisos del acuerdo.”

El vocero de Intel, Mulloy, negó esa acusación, diciendo que la empresa no hizo nada en violación al acuerdo que tenía con OLPC. Según Mulloy, Intel simplemente no pudo aceptar la demanda que Negroponte hizo de dejar de vender el Classmate PC en otros países.

Originalmente, OLPC esperaba que para la fecha hubiera vendido millones de sus laptops innovadores a los gobiernos de países en desarrollo. En cambio, para enero la organización sólo había vendido 300,000, y muchos países que inicialmente habían expresado su interés cambiaron de idea. Un obstáculo ha sido el precio del XO, que resultó ser mayor a lo que se había prometido al principio; otro impedimento ha sido la falta del sistema operativo de Windows. Sin embargo, otro problema surgió de los mismos rumores que el XO provocó, ya que el proyecto de vender computadoras a países en desarrollo para apoyar la educación atrajo la atención de vendedores rivales–como Intel–sobre la existencia de ese mercado.

El 4 de enero Negroponte dijo que la salida de Intel del equipo no hará daño a sus esfuerzos de encontrar más clientes en otros países.

“No, probablemente ganaremos impulso,” él dijo. “Estábamos muy distraídos.”

No obstante los problemas de OLPC, los organizadores del proyecto pueden mostrar la experiencia de los niños del pueblo Arahuay en Perú como un ejemplo del gran potencial que tiene el proyecto para transformar las vidas de los beneficiarios.

Los residentes de este pueblo ubicado en una cumbre de los Andes ya no tienen dudas con respecto a si los niños pobres de las zonas rurales pueden beneficiarse de las máquinas. El verano pasado 50 estudiantes de primaria recibieron laptops del OLPC.

Aparentemente, estos hijos de familias campesinas, cuyos ingresos mensuales raramente exceden el costo de $188 de uno de los laptops–y quienes no tienen recursos suficientes para comprar lápiz y papel, mucho menos un libro–, están locos por sus computadoras XO. En el desayuno ya están encendiendo las máquinas que sirven como biblioteca, camera de video, grabadora, caja de música, y kit de dibujo. En la noche, se quedan dormidos frente a ellos–si es que logran evitar que sus hermanos mayores tomen los codiciados aparatos.

Pareciera que la experiencia de los niños de Arahuay confirma lo que OLPC ha afirmado desde el inicio: Es posible revolucionar la educación y volver más democrático al Internet con tan sólo dar a los niños más pobres del mundo un laptop sencillo, duradero, que use poca energía y que ofrezca muchos programas.

“Algunos me dicen que no quieren ser como sus padres, trabajando en el campo,” dijo Erica Velasco, una maestra de primer grado, sobre sus alumnos en Perú.

Antony, un niño de 12 años, quiere ser contador. Alex, 7, aspira ser abogado. Kevin, 11, quiere tocar la trompeta. Y Saída, 10, ya es una videógrafa prometedora, habiendo grabado recientemente la Fiesta de la Virgen del pueblo.

“Ellos trabajan más con la camera [incorporada]–les encanta hacer grabaciones,” dice Maria Antonieta Mendoza, una psicóloga del Ministerio de Educación quien está estudiando el programa piloto de Arahuay para crear estrategias para el gran lanzamiento de máquinas XO que el gobierno tiene planeado para el inicio del año escolar en marzo.

Perú hizo el pedido más grande de computadoras XO hasta ahora–más de 272,000–como parte de un esfuerzo para transformar un sistema de educación primaria que, según el World Economic Forum, está al final de una lista de 131 países analizados. Uruguay es el segundo comprador más grande de los laptops, con un contrato para 100,000 máquinas.

Negroponte dijo que 150,000 laptops serán distribuidos al principio de este año a países que incluyen Ruanda, Mongolia, Haití y Afganistán. Esto se debe a la promoción “Give One, Get One” (Da Uno, Recibe Uno) que se realizó en los Estados Unidos y que terminó el 31 de diciembre. A través de esa promoción, una persona podía comprar dos laptops por $399 y donar uno o ambos para ser distribuido a un niño en un país en desarrollo.

El director de tecnología educativa de Perú, Oscar Becerra, cree que el programa de OLPC puede transformar las vidas de los estudiantes pobres de las zonas rurales.

Según Becerra, es la mejor respuesta hasta ahora “a una crisis educativa global ,” en la cual el currículo no tiene relevancia. Y, añadió, “si logramos que la educación sea pertinente, algo que el estudiante disfrute, no importará si las paredes del aula estén construidas de paja o si los estudiantes se sienten encima de unas cajas de fruta.”

Vínculos:

One Laptop Per Child

Intel’s Classmate PC

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Florida adopta una plataforma abierta en línea para enseñar la lectura

Cansados de invertir tanto dinero en libros de texto y en programas de software, los funcionarios del sistema de educación de Florida están dirigiéndose hacia una plataforma en línea con acceso abierto al público para enseñar a los estudiantes jóvenes las habilidades básicas de lectura en inglés.

Los partidarios del programa dicen que la idea de utilizar un currículo en línea que esté abierto al público, sea producto de colaboración y se actualice continuamente está ganando ímpetu en las escuelas.

FreeReading.net es un programa de lectura gratuito, de formato secuencial, y con base empírica que ha sido diseñado para niños entre los niveles de educación preescolar y primer grado. Los educadores interesados pueden participar en salas de discusión, ver toda la serie de 40 semanas de lecciones, o adaptar los materiales didácticos a las necesidades individuales de cada uno de sus estudiantes.

El contenido del sitio Web está disponible mediante el Creative Commons Attribution Share Alike License, a veces llamado la licencia “wiki.” Esta licencia permite que todas las personas que visiten el sitio puedan copiar, compartir y distribuir el contenido en cualquier medio, siempre y cuando incluyan las atribuciones correspondientes.

“Las escuelas todavía gastan mucho dinero en libros de texto y materiales didácticos–a nivel nacional, entre 7 y 8 billones de dólares cada año. Esto significa que hay mucho menos dinero disponible para financiar evaluaciones formativas, desarrollo profesional y otras iniciativas que apoyan el trabajo de los maestros,” dijo Larry Berger, el co-fundador y presidente de la compañía que creó el programa, Wireless Generation.

Según Berger, FreeReading.net puede ayudar a liberar fondos para financiar los costos de otros servicios orientados a mejorar el proceso de enseñanza-aprendizaje.

Wireless Generation estableció un consejo consultivo de investigadores en el campo de la lectura para ayudar a guiar la evolución del sitio. Los miembros del consejo incluyen Fred Carrigg, director de humanidades para el Sistema de Escuelas Públicas de Nueva Jersey y ex-asistente al comisario de alfabetización del Departamento de Educación de Nueva Jersey; Michael Kamil, profesor de aprendizaje, diseño y tecnología en la Escuela de Educación de la Universidad Stanford; Barbara Kapinus, analista sénior de políticas para el National Education Association (NEA-Asociación Nacional de Educación); Catherine Snow, Henry Lee Shattuck Professor of Education en la Escuela Postgrado de Educación de Harvard; y Barbara Taylor, Guy Bond Chair in Reading en la Universidad de Minnesota y director del Minnesota Center for Reading Research (Centro de Investigación sobre la Lectura de Minnesota)

Joanne Meier, una educadora y escritora de blogs para Reading Rockets–una iniciativa educacional de WETA, el canal público de televisión y radio ubicado en Washington, D.C.–dijo que cree que el sitio ofrece “recursos fantásticos” para enseñar la lectura, incluyendo más de 60 actividades para instruir la conciencia de los fonemas así como un “Rap hecho por las Ardillitas.”

FreeReading.net planea añadir recursos para aumentar la comprensión del vocabulario más adelante este año.

Florida puso a FreeReading.net en su lista corta de programas de lectura suplementales para los grados K-3 que se pueden comprar con fondos estadales que han sido destinados a la instrucción durante el año académico 2008-09. Este es el primer programa educativo de acceso abierto a ser aprobado a través de la adopción oficial del estado, dijeron algunos funcionarios.

De acuerdo con Berger, la decisión de Florida indica que los funcionarios estadales entienden lo anticuado que es “el modelo tradicional de publicación de materiales educativos [para la educación K-12], en el cual los libros de texto cuestan hasta $150 cada uno y sólo están actualizados y reimpresos cada 5 a 7 años.”

La decisión de aprobar el uso de FreeReading.net refleja también una tendencia nacional hacía la utilización de tecnologías de libre acceso para la educación.

El fundador de Wikipedia, Jimmy Wales, y Richard Barniuk, un profesor de ingeniería en la universidad Rice y fundador del programa Conexions de la universidad, han creado el Open Education Movement (Movimiento para la Educación Abierta). El Movimiento procura “representar una evolución natural e inevitable de la industria de publicación de materiales educativos de una forma paralela a la evolución de las industrias de software, música, y la publicación de materiales académicos.”

Wales y Baraniuk dicen que su movimiento es una respuesta a las barreras de lenguaje que presentan todos los libros que están escritos sólo en inglés, y al hecho de que muchos estudiantes de las instituciones de educación superior tienen que dejar los estudios porque no pueden comprar los libros requeridos.

Según ellos, “la educación abierta promete dotar a todos los niños de materiales didácticos que hayan sido adaptados a sus necesidades individuales, en contraste con los materiales ‘de tamaño único’ de hoy. Esto ofrece un proceso de retroalimentación rápido que une directamente el desempeño de los estudiantes con el desarrollo y el mejoramiento del contenido. También promete la creación de estrategias nuevas de aprendizaje a través de la colaboración e interacción social entre estudiantes y maestros en todo el mundo.”

El Open Education Movement pide que los educadores, los autores, los editoriales y las instituciones den acceso libre a sus recursos a toda la comunidad educativa, e insta a los gobiernos, los consejos escolares, y a las instituciones de educación superior para que pongan a la educación abierta en su lista de prioridades. Según el movimiento, todos los recursos educativos que hayan sido pagados con fondos provenientes de los impuestos deberían ser recursos educativos abiertos (OERs).

El movimiento también pide que todas las personas interesadas firmen una declaración dando su apoyo a los OERs. Desde su inicio el año pasado, más de 500 educadores en todo el mundo han firmado la declaración.

Vínculos:

FreeReading.net

Open Education Movement

Wireless Generation

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Las escuelas necesitan más apoyo en tecnología

Según una encuesta realizada por eSchool News, la falta de personal que trabaja con informática (IT) no permite que muchas escuelas obtengan todos los beneficios que la tecnología puede brindar tanto dentro como fuera del aula.

La encuesta se llevó a cabo durante el otoño pasado en colaboración con SchoolDude Inc., un proveedor de respuestas a los problemas de gestión de operaciones en las escuelas e instituciones de educación superior. Casi 1,000 líderes académicos y administradores de IT fueron entrevistados y los resultados demuestran que la falta de apoyo para la tecnología obstaculiza la integración efectiva de ésta a la educación.

Según la encuesta, casi tres de cada cuatro líderes de escuela dicen que no tienen suficiente personal en informática para responder efectivamente a todas las necesidades existentes. El 55 por ciento dijo que no puede mantener la red de computadoras adecuadamente, el 63 por ciento dijo que no puede hacer planes para utilizar tecnologías nuevas, y el 76 por ciento dijo que tiene dificultades con la implementación de las mismas.

“El mayor problema es . . . que tenemos mucha tecnología e insuficiente personal,” dijo Nick Mirisis, gerente de mercadeo para SchoolDude. Según él, a medida que el uso de la tecnología en las escuelas se ha expandido rápidamente en los últimos años, la dotación de personal de apoyo para la tecnología se ha rezagado.

Forrest Research, una firma independiente de investigación de mercado, publicó recientemente un informe llamado “Staffing for Technology Support: The Need May Be Far Greater Than You Think” (La Dotación de Personal de Apoyo para la Tecnología: Las Necesidades Pueden Ser Más Grandes de lo que se Piensa), lo cual concluyó que las grandes empresas típicamente contratan una persona de apoyo por cada 50 computadoras PC, por un costo de $142 por computadora por año. Siguiendo ese modelo, un distrito escolar con 1,000 PCs necesitaría contar con 20 personas de apoyo y tener un presupuesto anual para apoyo tecnológico de $1.4 millones.

Sin embargo, algunos distritos escolares grandes tienen apenas una persona que trabaja con IT por cada 1,500 computadoras o más, dice Laurie Keating, vicepresidente de tecnología, aprendizaje y planeación para el Center for Educational Leadership and Technology (Centro para el Liderazgo y la Tecnología en Educación).

El departamento de IT en un distrito típico tiene los recursos estirados al máximo, lo cual deja poco tiempo para planeación de largo plazo. De hecho, el 54 por ciento de las personas que respondieron a la encuesta dijo que por lo menos la mitad de su trabajo es de carácter reactivo y no proactivo.

“[Nuestro] personal sólo puede dedicar . . . tiempo para los arreglos rápidos y algunos proyectos apresurados a fin de asegurar la operación básica,” dijo un administrador de sistemas de IT de Long Beach, California. “Muchos días sólo podemos hacer lo suficiente para mantenernos a flote–y no queda tiempo para verificar nuestro rumbo.”

Los encuestados dijeron que la integración de la tecnología al currículo es la principal necesidad, y el 65 por ciento dijo que necesita más personal capacitado en esa área. El 42 por ciento de los encuestados dijo que no hay personal en las escuelas encargado de facilitar el uso de la tecnología en las aulas, y el 35 por ciento dijo que no hay un especialista en tecnología que sirva para todo el distrito.

No es sorprendente, entonces, que la integración de la tecnología a la instrucción es uno de los retos principales que los líderes académicos están luchando por lograr–según la encuesta sólo la prueba y la implementación de tecnologías nuevas presentan más problemas para los departamentos de informática.

La falta de fondos es otro impedimento al apoyo efectivo a la tecnología en las escuelas. El 64 por ciento de los encuestados dijo que el presupuesto para IT no alcanza para apoyar el uso de la tecnología que ya existe en las escuelas, y casi el 70 por ciento dijo que es insuficiente para cumplir con las expectativas que el distrito tiene en relación con IT.

Además, según los encuestados, el obstáculo más grande que enfrentan en la contratación y retención de personal que trabaja con IT son los sueldos, los cuales son poco competitivos en comparación con otras industrias.

Debido a la falta de “visión y financiamiento de los líderes de los distritos . . . la tecnología se ha vuelto un tema que nadie quiere abordar,” dijo la coordinadora de un laboratorio de computación en una escuela de California.

Aunque esta persona está trabajando con muchas iniciativas nuevas y prometedoras para su escuela, ella confiesa que “no puede quedarse en el trabajo, porque paga muy poco frente a todo el esfuerzo que requiere.” Al final de este año ella va a volver a su “trabajo como profesional en mercadeo de software, el cual paga más de $100,000.” Según ella, poca gente se queda en ese trabajo por más de un año.

Un coordinador de tecnología del condado de Wallowa en el estado de Oregon dice que el personal que trabaja con IT en las escuelas y en los distritos tiende a hacer trabajos reactivos porque “el financiamiento es reactivo.” Él explica que los líderes de los distritos frecuentemente preguntan: “‘¿Qué necesitamos para mantener las cosas funcionando?’ Luego es eso, y a veces hasta menos que eso, lo que se incluye en el presupuesto.”

En respuesta a la pregunta sobre los problema de tecnología que habrían de resolverse para lograr éxito en la escuela o el distrito, el 46 por ciento de los encuestados respondió “[la falta de] financiamiento.” Y cuando fueron preguntados, ¿Qué asunto relacionado a la tecnología podría volverse más significativo en el año entrante?, el 28 por ciento también respondió “el financiamiento.”

Aún así, aunque con frecuencia los presupuestos no son suficientemente grandes para gestionar la tecnología de una forma adecuada–ni mucho menos de una manera proactiva–algunas escuelas y distritos escolares han logrado resultados muy impresionantes.

Por ejemplo, tan solo el 13 por ciento de los encuestados dijo que no tiene redes de conexión inalámbrica al Internet en ninguna de sus escuelas–mientras el 38 por ciento dijo que las tiene en todas sus escuelas.

Vínculos:

SchoolDude Inc.

Center for Educational Leadership and Technology

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Mobile Computing

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Giving each student access to a laptop computer or other mobile computing device is having a profound effect in schools from coast to coast. Make the best possible decision for your students as you consider mobile computing in your own schools.

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Reading Acquisition

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Using reading software that has a built-in assessment component can help educators track and monitor their students’ progress and adjust their instruction accordingly, truly ensuring that no child is left behind.

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