Mientras que los líderes académicos buscan formas económicas de extender los recursos de computación a todos los estudiantes, una compañía canadiense dice que donará software que convierte una computadora en dos.
 
Userful, una compañía privada basada en Alberta, Canadá, fabrica software que permite al usuario conectar otro monitor, teclado USB, y ratón a un UPC estándar, para que dos usuarios puedan trabajar con la misma computadora a la vez.
 
Con la nueva iniciativa de Userful, las personas pueden obtener este software sin costo. La iniciativa empezó como una promoción navideña, y las licencias dobles permiten que los usuarios que tengan una tarjeta de video extra (o una tarjeta de video ‘dual head –doble) puedan añadir otro terminal de trabajo. La compañía ofrece dos descargas gratuitas: una que permite al usuario convertir su PC en dos terminales independientes sin afectar el software ya instalado en el disco duro, y otra para los usuarios que ya tienen el sistema operativo Linux.
 
"Esta promoción duplica la utilidad y el valor de su computadora a un costo mínimo," dice Tim Griffin, el presidente de Userful. "De hecho, si ya tiene un monitor y un teclado adicional, es como recibir una computadora gratis."
 
Userful está regalando las licencias de su software para dos usuarios para demostrar el potencial de computación que tienen los PCs de escritorio, pero que ahora está siendo subutilizado. Griffin explica: "mantener un PC adicional requiere mucho trabajo, y no todos pueden comprar un segundo PC…Tuvimos tan buena respuesta a la promoción navideña que decidimos continuar regalando nuestro software."
 
La iniciativa también mejoró la venta de sus productos, dijo Sean Rousseau, director de mercadeo y relaciones públicas de Userful.
 
"Empezamos a regalar este software esperando que la gente viera que funciona tan bien en su casa que lo recomendaría en su trabajo o en las escuelas como una manera de conservar el medio ambiente y ahorrar en los costos de tecnología," él dijo. "Parece que está funcionando."
 
Según Rousseau, la promoción permite que los consumidores vean cómo funciona el software, para luego hacer un upgrade al software Desktop Multiplier de Userful, el cual permite la conexión de hasta 10 monitores, ratones y teclados a un solo PC. Actualmente, por solo $199 Userful ofrece un paquete para cuatro usuarios (con una tarjeta de video quad-head, y cuatro teclados y ratones USB).
 
Algunas aplicaciones importantes que se pueden usar con el software Multiplier son los buscadores de Internet Firefox y Epiphany; las aplicaciones de procesador de textos, hoja electrónica, y presentaciones de OpenOffice; Adobe Reader; Tótem Movie Player; Nautilus Open Fólder File Manager; y más.
 
Según Userful, cientos de escuelas en todo el mundo están utilizando el software Desktop Multiplier, y la compañía espera que ese número aumente a más de 4,000 después de varios lanzamientos que se harán en el futuro.
 
Rousseau dice que Userful está especialmente orgulloso de un proyecto para proveer 2,205 terminales de computación a 105 escuelas en Sudáfrica, utilizando sólo 315 computadoras. La compañía espera que el proyecto pueda ayudar a minimizar la brecha digital en ese país y aumentar las habilidades técnicas de los estudiantes.
 
Las escuelas estadounidenses están aprovechando el software también. Debido al software de Userful, el distrito escolar Community Schools of Frankfort (Escuelas Comunitarias de Frankfort) en Indiana está ahorrando en costos de tecnología en sus 3,300 escuelas.
 
La escuelas de Frankfort ya estaban usando el sistema SUSE Linux Enterprise Desktop a través del programa Indiana´s Affordable Classroom Computers for Every Secondary Student (inACCESS), el cual procura dotar a cada estudiante de educación secundaria de una computadora de escritorio que utiliza el sistema operativo Linux. El distrito de Frankfort pudo conectar seis estudiantes a cada computadora Linux usando el software Linux Multiplier de Userful. Los estudiantes pueden conectar un headset (unos auriculares) USB o un memory key a su teclado para escuchar audio y grabar archivos.
 
La consecuencia, según oficiales locales, ha sido mejor comportamiento (de las máquinas), mejor apoyo para multimedia, y ahorros de hasta 80 por ciento en hardware, gestión, infraestructura de redes y electricidad.
 
Userful no es la primera empresa que saca un producto para extender el poder de procesamiento de un PC a varios usuarios. La compañía NComputing de California ofrece una solución similar.
 
Rousseau dijo que su compañía sólo requiere software para convertir una computadora en varias, a diferencia de NComputing, que requiere hardware propietario thin-client para su solución. Él también dijo que Userful utiliza tarjetas de video para producir los gráficos, no el UPC–así "hay mucho menos impacto sobre el comportamiento de la máquina cuando se extiende a múltiples usuarios."
 
Sin embargo, Stephen Dukker, presidente de NComputing–cuya solución supuestamente puede acomodar hasta 30 usuarios en un solo PC–dice que aunque el software de Userful es "una solución excelente," NComputing representa el futuro.
 
"Userful representa otra generación de tecnología más vieja que utilizaba varias tarjetas de gráficos y que no era una solución integrada en el hardware," continuó Dukker.
 
Las tarjetas de gráficos consumen mucha energía y pueden gastar el poder del PC, él dijo. Además, dado que es necesario conectar el monitor a la tarjeta, se requiere un cable. El teclado USB requiere otro cable, y el ratón también–y múltiples cables y múltiples conexiones hacen que la integración sea más cara y más complicada, dijo Dukker.
 
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