Escuelas estadounidenses se preparan para la conversión a televisión digital

A medida que las compañías de cable y los consumidores estadounidenses se preparan para la conversión de televisión analógica a televisión digital que tendrá lugar el 17 de febrero del 2009, los educadores están buscando determinar los posibles efectos sobre los televisores de sus escuelas–y algunos grupos están pidiendo que los líderes académicos y otras personas ayuden a los pobres y personas pertenecientes a grupos minoritarios a hacer la transición.
 
El gobierno de los Estados Unidos (EE. UU.) ha ordenado que todas las emisoras de televisión locales empiecen a transmitir señales digitales el año entrante, descontinuando el uso de señales analógicas. La conversión a un formato completamente digital librará espacio en los canales de transmisión de señales analógicas, algunos de los cuales estarán a disponibilidad de las agencias encargadas de responder a emergencias, tales como la policía local y los bomberos. Otros canales de señal analógica estarán subastados.
 
Después de la conversión, las personas que reciben su señal de televisión a través de una antena–las que no tienen servicio de televisión por cable o satélite–no van a poder recibir la señal. Estas personas que tienen televisores analógicos pueden pedir un cupón que vale $40 del gobierno estadounidense para comprarse una caja convertidora. El precio de estas cajas varía entre $40 y $70–pero se paga una sola vez y no requieren de mensualidades.
 
Según un folleto sobre la conversión a televisión digital publicado por Cable in the Classroom (Televisión por Cable dentro del Aula), después de la conversión los televisores analógicos que están conectados a un servicio de televisión por cable seguirán recibiendo señales para los canales locales.
 
Si una escuela recibe su señal de televisión a través de un servicio de televisión por cable o de otro proveedor, es posible que no tenga que hacer nada en particular para preparar su equipamiento para la conversión, dado que la mayoría de los proveedores de televisión por cable ya tiene la tecnología que el formato digital requiere. En general, si los televisores en las escuelas están conectados a un servicio de televisión por cable o satélite, van a poder recibir los canales locales.
 
Sin embargo, los líderes académicos deben examinar sus redes internas y sistemas de distribución para ver si su capacidad de transmitir señales estará afectada. El coordinador de tecnología de la escuela o del distrito debe tener este conocimiento.
 
Aunque muchas escuelas tienen servicio de televisión por cable, no significa que todos los televisores estén conectados. Los televisores analógicos, los que no tienen sintonizadores digitales, pueden ser utilizados para ver videos o DVDs–pero será necesario conectarlos a un servicio de televisión por cable o satélite para poder mostrar la televisión en vivo, o tener una caja convertidora.
 
Si no se sabe si un televisor tiene la capacidad de recibir señales digitales, el manual del aparato o el sitio web del fabricante debe tener esa información. Si no se encuentra la información en el manual o en línea, el personal en las escuelas que trabaja con informática puede ver si el televisor tiene una conexión llamada "entrada digital" o "ASTC."
 
Algunos grupos a favor de la protección de los derechos civiles y de los derechos de los consumidores dicen que millones de personas en los EE. UU. no están preparadas para la conversión a televisión digital–y los líderes académicos pueden ayudar a informar a las comunidades.
 
En julio el Leadership Conference on Civil Rights (LCCR-Congreso de Líderes para los Derechos Civiles) publicó un informe sobre los desafíos que pueden afectar la conversión.
 
"La conversión a televisión digital no va a ser tan fácil como todos queremos, pero si el Congreso [de los EE. UU.] actúa ahora, podemos asegurar que a partir de febrero millones de personas no estarán desconectadas del mundo de telecomunicaciones," dijo Nancy Zirkin, la vicepresidente ejecutiva del LCCR.
 
La conversión a televisión digital va a tener un impacto desproporcionado sobre los estadounidenses que son pobres, mayores, discapacitados, pertenecientes a grupos minoritarios, y las personas que hablan otros idiomas distintas al inglés–muchos de los cuales dependen de la televisión analógica gratuita.
 
"Necesitamos ir a las comunidades que dependen de la televisión analógica para descubrir si están preparados para la conversión, y tenemos que asegurar que todos los estadounidenses reciban el mensaje sobre la conversión a televisión digital de una fuente confiable y en un idioma que ellos entienden," dijo Mark Lloyd, vicepresidente de iniciativas estratégicas de LCCR. "Después, debemos hacer seguimiento para confirmar que reciban la ayuda necesaria para seguir teniendo acceso a importantes noticias y transmisiones en caso de emergencia."
 
Algunos consumidores piensan que la conversión a televisión digital es igual que la televisión en alta definición (HDTV), pero esto no es cierto. HDTV es televisión que tiene las imágenes y el sonido más claros, y estará disponible como parte de la transmisión de señales digitales–pero sigue siendo opcional.
 
El Public Broadcasting System (PBS) de los EE.UU. ha llevado a cabo varios grupos de sondeo sobre la conversión pendiente, y Jan McNamara, directora de comunicaciones, dijo que muchas personas están confundiendo HDTV con la televisión digital.
 
"Hay muchos malentendidos sobre lo que esto significa, y HDTV representa una gran parte de la confusión–las personas están confundiendo DTV con HDTV," ella dijo.
 
Aunque la conversión no debe afectar a las personas que tienen servicio de televisión por cable o satélite, McNamara dijo que no es mala idea llamar al proveedor del servicio para estar seguro.
 
"Los proveedores particulares están preparándose para la conversión en distintas maneras–sería mejor averiguar," ella continuó.
 
Las compañías de televisión por cable transmitirán las señales digitales para los canales locales, como NBC y CBS, de la misma manera que actualmente están transmitiendo las señales para los canales de primera como el History Channel y el Discovery Channel.
 
Según McNamara, un hecho que frecuentemente pasa desapercibido es que solo las estaciones de alta potencia van a hacer la conversión a televisión digital en esta oportunidad. Las estaciones de baja potencia no tienen que hacer la conversión a televisión digital dentro del plazo previsto.
 
Las personas que viven en áreas atendidas por una estación de baja potencia que están pidiendo un cupón para comprar la caja convertidora deberían buscar una caja que permita que el televisor siga recibiendo señales analógicas.
 
Las áreas rurales utilizan traductores, torres que reciben y siguen transmitiendo las señales. Los traductores no necesariamente tienen que hacer la conversión a televisión digital en febrero tampoco, y en estas áreas se puede utilizar una caja convertidora que pase también la señal analógica.
 
La National Telecommunications and Information Association (NTIA-Asociación Nacional para las Telecomunicaciones y la Información) tiene una página Web donde los usuarios pueden averiguar si reciben transmisiones de una estación de baja potencia o de un traductor. La NTIA también ofrece información sobre cuáles cajas convertidoras tienen la capacidad de recibir señales analógicas también.
 
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Gran popularidad de laptops pequeños en las escuelas

Aproximadamente 10,000 laptops pequeños fabricados por la compañía Hewlett-Packard Co. (HP) para el FresnoUnified School District (FUSDDistrito Escolar Unificado de Fresno) este otoño en California confirman una nueva tendencia: las escuelas K-12 estadounidenses quieren dar acceso a la tecnología a todos los estudiantes, y, en vez de comprar laptops tradicionales, un creciente número de escuelas está optando por las máquinas más sencillas y baratas que han sido diseñadas especialmente para niños.
 
Proponentes de esta nueva tendencia dicen que los laptops "mini" representan la única opción de computación individual que es realmente económica y sostenible, especialmente ahora, cuando los presupuestos de todas las escuelas del país están siendo afectados por la reducción en los ingresos provenientes de los impuestos sobre la propiedad y el incremento en los costos de combustible.
 
Recientemente, la Redlands Christian Migrant Association Community School (Escuela Comunitaria de la Asociación Cristiana para los Migrantes) en Immokalee, Florída, recibió laptops XO de la organización sin fines de lucro One Laptop Per Child (OLPC–Un Laptop Para Cada Niño) para todos los estudiantes del cuarto grado. La iniciativa es parte de un programa piloto que empezó el primero de junio y que durará 10 semanas.
 
Redlands es una de tres sistemas escolares (además del Distrito Escolar del Condado de Marion en Carolina del Sur y el sistema escolar de la ciudad de Birmingham, Alabama) que están utilizando los laptops baratos XO, cuyo costo es de $200, en los Estados Unidos (EE. UU.). En julio, después de ver los resultados positivos de un proyecto piloto que dio 1,000 laptops XO a estudiantes de educación primaria, el consejo escolar de Birmingham votó a favor de permitir el uso académico de 14,000 laptops que la ciudad ya había comprado.
 
En una iniciativa parecida, el gobierno de Portugal hizo un acuerdo con Intel Corp. para comprar 500,000 laptops basados en el diseño del Classmate PC, el cual estaba diseñado para estudiantes de primaria.
 
La vocera de Intel, Agnes Kwan, dijo que los padres de los estudiantes pequeños podrán escoger entre los laptops que utilizan el sistema operativo Windows de Microsoft Corp. y los que tienen el sistema operativo de código abierto Linux. El gobierno de Portugal distribuirá las máquinas a los estudiantes de primaria durante el año escolar 2008-2009.
 
Otra indicación de la nueva tendencia es la decisión del FUSD de dar casi 10,000 Mini-Note PCs de HP a los estudiantes entre los grados 2 y 12 este otoño.
 
En abril HP introdujo el Mini-Note PC al creciente mercado de laptops miniaturas que ya incluía productos de Intel Corp., el fabricante de semiconductores más grande del mundo; Asustek Computers Inc., el líder global en la fábrica de placas madres para computadoras; OLPC y otros. Supuestamente Dell también va a lanzar su propia línea de laptops "mini" especialmente para estudiantes.
 
Kurt Madden, jefe de tecnología para FUSD dice: "Queríamos que los estudiantes tuvieran acceso a la tecnología en cualquier momento dentro del aula." Pero los laptops tradicionales eran demasiado caros, él dijo–y demasiado grandes para los pupitres, especialmente cuando los estudiantes también estaban utilizando los libros de texto. Los estudiantes podrían poner o el laptop o el libro encima del pupitre, pero no ambos, Madden dijo.
 
Por estas razones, en enero del 2007 FUSD diseñó las especificaciones para un laptop pequeño.
 
Además del Mini-Note de HP, FUSD investigó otras opciones, como el Nova5000 de Fourier Systems, el ASUS eeePC de Asustek, el Q1 Ultra de Samsung, y una versión anterior del Classmate PC de Intel. El distrito había terminado un proyecto piloto con el ASUS eeePC, pero aunque el proyecto salió bien, los estudiantes y los educadores dijeron que el teclado y la pantalla eran muy pequeños para los estudiantes en los niveles de educación intermedia y secundaria.
 
Según Madden, "La pantalla y el teclado más grandes, el Bluetooth, el disco duro de 120 gigabytes, la ingeniería y diseño de productos de HP, la capacidad de utilizar Windows, y la fuente de energía extendida, todos estos elementos, influyeron nuestra selección del Mini-Note para nuestro programa este otoño."
 
FUSD ya compró casi 8,000 laptops para distribución este otoño, y el distrito espera comprar unos 2,000 más durante las primeras semanas del año escolar. HP dio un descuento al FUSD para comprar muchos Mini-Note con el sistema operativo Windows al mismo tiempo, lo cual mantuvo el precio a $500 por laptop.
 
Madden dijo que FUSD optó por utilizar las aplicaciones Windows XP, Microsoft Office, OneNote, SharePoint 2007, y otras aplicaciones interrelacionadas, porque ofrecen un ambiente seguro en el cual los estudiantes y educadores tengan protección y puedan autenticar su log-in, y la información está fácilmente accesible y esté respaldada. La gestión, supervisión y seguimiento del sistema también están automatizados. Según Madden, "El bajo costo por estudiante de este sistema efectivo es similar a los costos de un solo proveedor de contenido educativo en línea."
 
Los maestros que quieran utilizar los laptops en sus aulas deberán entregar una aplicación, la cual estará revisada por un Comité de Asesoría sobre la Tecnología compuesto de maestros y personal administrativo.
 
Los laptops serán propiedad del distrito y permanecerán dentro de las aulas, lo cual significa que los estudiantes no las llevarán de un aula para otra. "Queremos que los laptops permanezcan en las aulas para que todos los estudiantes puedan utilizarlos durante el día–esto no puede depender de si a un estudiante se le olvidó traerlo un día," dijo Madden. Sin embargo, HP está trabajando con FUSD para ofrecer un precio especial a los estudiantes que quieren tener su propio laptop. Los maestros también podrán prestar un laptop para uso durante las tardes o los fines de semana.
 
Las escuelas primarias e intermedias tendrán un laptop para cada dos estudiantes–esto, porque un programa piloto que dio 1,000 laptops a estudiantes en educación primaria demostró que este arreglo produjo un incremento en la colaboración entre los estudiantes y una reducción en los costos. En la mayoría de las aulas al nivel de educación secundaria, habrá un laptop para cada estudiante, ya que es más difícil compartir computadoras en ese nivel dados los requisitos de trabajo más altos y la configuración de las aulas.
 
Para FUSD las aplicaciones más importantes que ofrecen los Mini-Notes son el acceso al Internet y el software Microsoft SharePoint, el cual ofrece a cada estudiante un sitio Web seguro, "MySite."
 
"Cada estudiante tendrá acceso a su MySite a lo largo de su tiempo en el FUSD. Esto no sólo será un repositorio para sus mejores trabajos, sino también les permitirá expresarse con creatividad, colaborar con sus maestros y compañeros, y captar los momentos más memorables de su vida escolar en un ambiente seguro y supervisado," Madden explicó.
 
Madden dice que el distrito espera que los laptops ayuden a mejorar el rendimiento académico y la alfabetización digital de los estudiantes, además de la comunicación entre maestros, estudiantes, personal administrativo, padres de familia y otras personas involucradas en la educación.
 
Al final del programa piloto, los maestros y estudiantes hicieron una lista de las mejoras que les gustaría ver, como tener más "power strips" en las aulas, mejor capacitación para los maestros y estudiantes, más fácil acceso a una conexión inalámbrica al Internet, mayor capacidad de las baterías y más contenido curricular en línea. Madden dice que todos estos asuntos están recibiendo atención.
 
"La retroalimentación que nos dieron los maestros después del programa piloto fue mucho más positiva de lo que habíamos esperado, considerando las complicaciones que pueden surgir cuando instalamos 1,000 laptops inalámbricos en 57 aulas diferentes," dice Madden. "Fue absolutamente impresionante ver cómo los maestros y estudiantes aprovecharon las computadoras con creatividad en todos los niveles y en todas las materias. Al final del piloto, cuando queríamos recolectar los laptops para renovación, nuestros maestros no querían entregarlos hasta que se les aseguró que podrían utilizarlos de nuevo en el otoño."
 
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AAUW Educational Foundation Community Action Grants

Community Action grants provide funds to individuals, AAUW branches and AAUW state organizations as well as local community-based nonprofit organizations for innovative programs or non-degree research projects that promote education and equity for women and girls. Special consideration is given to projects focused on K-12 and community college girls’ and women’s achievements in science, technology, engineering or math.

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American Immigration Law Foundation

The American Immigration Law Foundation will award grants of $100 to $500 to fund K-12 grade level projects that provide education about immigrants and immigration. The foundation seeks to fund activities that are innovative and support AILF’s mission of promoting the benefits of immigrants to the nation.

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Alan Shepard Technology in Education Award

The Alan Shepard Technology in Education Award rewards excellence in the development and delivery of technology programs. Programs which focus on aerospace and/or aeronautics will be given priority to other programs. Applicants must demonstrate how their programs ultimately benefit the students in a school or district.

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National Schools of Character Awards

Every year, the Character Education Partnership names approximately 10 public and private schools and districts (K-12) as National Schools of Character for their outstanding work in character education. The awards program honors these exemplars, showcases their work, and facilitates their leadership in the field of character education.

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Ed-Tech Research Grant

Through this program, IES intends to support research on education technology tools that are designed to provide or support instruction in reading, writing, mathematics, or science (including pre-reading, pre-writing, early mathematics, and early science) or to provide professional development for teachers related to instruction in those subjects.

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ThinkQuest Web Site Competition 2009

Teams are challenged to develop an educational web site on topics of their choosing.  Web site entries may use a variety of technologies and take a variety of creative forms. Participating students develop important 21st-century skills such as teamwork, critical thinking, self-direction, and technology skills.  Qualifying entries will be published in the ThinkQuest Library, an online repository of student-developed learning projects.  Prizes may include laptop computers, digital cameras, school grants, and a trip to the awards event in San Francisco, depending on placement.

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Toshiba Green Innovation Award

This award recognizes Orange County-based businesses, institutions, and organizations for their "green" products, services, technologies, processes, or activities, based on their innovative commitment to the environment.  Aside from an award from Toshiba, the winner will receive $5,000 and a Toshiba laptop PC. Second- and third-prize winners will receive $3,000 and $1,000, respectively, and a Toshiba laptop PC. There will also be a live audience vote at the conference, which will award another Toshiba laptop PC to the "people’s choice" winner.

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Vernier Software & Technology/NSTA Technology Award

Awards will be granted to educators who create the best inquiry-based, hands-on learning activities using data-collection technology interfaced with computers, graphing calculators, and other handheld devices.  Up to one elementary teacher, two middle school teachers, three high school teachers and one college-level educator will receive the technology awards.  Each award consists of $1,000 in cash, $1,000 in Vernier equipment, and $1,000 toward travel and expenses for attending NSTA’s 2009 National Convention. 

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